New York Times: l'immunità al Coronavirus può durare anni

Immunità duratura - New York TimesI campioni di sangue dei pazienti guariti suggeriscono una risposta immunitaria potente e duratura, hanno riferito i ricercatori.

A cura di Apoorva Mandavilli
https://www.nytimes.com/2020/11/17/health/coronavirus-immunity.html

Quanto può durare l'immunità al coronavirus? Anni, forse addirittura decenni, secondo un nuovo studio: la risposta più promettente a una domanda che ha oscurato i piani per una vaccinazione diffusa.

Otto mesi dopo l'infezione, la maggior parte delle persone che si sono riprese hanno ancora abbastanza cellule immunitarie per respingere il virus e prevenire le malattie, mostrano i nuovi dati. Un lento tasso di declino a breve termine suggerisce, fortunatamente, che queste cellule possano persistere nel corpo per un tempo molto, molto lungo.

La ricerca, pubblicata online, non è ancora stata sottoposta a peer review né pubblicata su una rivista scientifica. Ma è lo studio più completo e di lunga durata sulla memoria immunitaria al coronavirus fino ad oggi.

"Quella quantità di memoria probabilmente impedirà alla stragrande maggioranza delle persone di contrarre la malattia in maniera grave ed essere ricoverate in ospedale, per molti anni", ha detto Shane Crotty, virologo presso l'Istituto di immunologia di La Jolla che ha co-condotto il nuovo studio.

È probabile che i risultati siano un sollievo per gli esperti preoccupati che l'immunità al virus potrebbe essere di breve durata e che i vaccini potrebbero dover essere somministrati ripetutamente per tenere sotto controllo la pandemia.

E la ricerca coincide con un'altra scoperta recente: che i sopravvissuti alla SARS, causata da un altro coronavirus, portano ancora alcune importanti cellule immunitarie 17 anni dopo il recupero.

I risultati sono coerenti con le prove incoraggianti che emergono da altri laboratori. I ricercatori dell'Università di Washington, guidati dall'immunologa Marion Pepper, avevano precedentemente dimostrato che alcune cellule di "memoria" prodotte a seguito dell'infezione con il coronavirus persistono per almeno tre mesi nel corpo.

Uno studio pubblicato la scorsa settimana ha anche scoperto che le persone che si sono riprese da COVID-19 hanno cellule immunitarie killer potenti e protettive anche quando gli anticorpi non sono rilevabili.

Questi studi "stanno tutti in generale dipingendo lo stesso quadro, ovvero che una volta superate quelle prime settimane critiche, il resto della risposta sembra piuttosto convenzionale", ha detto Deepta Bhattacharya, immunologa dell'Università dell'Arizona.

Akiko Iwasaki, immunologa dell'Università di Yale, ha affermato di non essere sorpresa dal fatto che il corpo abbia una risposta duratura perché "è quello che dovrebbe accadere". Tuttavia, è stata incoraggiata dalla ricerca: "Questa è una notizia entusiasmante".

Un piccolo numero di persone infette nel nuovo studio non ha avuto un'immunità duratura dopo il recupero, forse a causa delle differenze nelle quantità di coronavirus a cui sono state esposte. Ma i vaccini possono superare questa variabilità individuale, ha detto Jennifer Gommerman, immunologa dell'Università di Toronto.

"Questo aiuterà a focalizzare la risposta, in modo da non ottenere lo stesso tipo di eterogeneità che vedresti in una popolazione infetta", ha detto.

Negli ultimi mesi, le segnalazioni di un calo dei livelli di anticorpi hanno creato la preoccupazione che l'immunità al coronavirus possa scomparire in pochi mesi, lasciando le persone nuovamente vulnerabili al virus.

Ma molti immunologi hanno notato che è naturale che i livelli di anticorpi diminuiscano. Inoltre, gli anticorpi sono solo un braccio del sistema immunitario.

Sebbene gli anticorpi nel sangue siano necessari per bloccare il virus e prevenire una seconda infezione - una condizione nota come immunità sterilizzante - le cellule immunitarie che "ricordano" il virus più spesso sono responsabili della prevenzione di malattie gravi.

"La sterilizzazione dell'immunità non avviene molto spesso, non è la norma", ha affermato Alessandro Sette, immunologo dell'Istituto di immunologia La Jolla e co-leader dello studio.

Più spesso, le persone vengono infettate una seconda volta da un particolare agente patogeno e il sistema immunitario riconosce l'invasore e spegne rapidamente l'infezione. Il coronavirus in particolare è lento a fare danni, dando al sistema immunitario tutto il tempo per entrare in marcia.

"Potrebbe essere terminato abbastanza velocemente che non solo non stai riscontrando alcun sintomo, ma non sei contagioso", ha detto Sette.

Sette dei suoi colleghi hanno reclutato 185 uomini e donne, di età compresa tra 19 e 81 anni, che si erano ripresi da COVID-19. La maggior parte presentava sintomi lievi che non richiedevano il ricovero in ospedale; la maggior parte ha fornito un solo campione di sangue, ma 38 hanno fornito più campioni per molti mesi.

Il team ha monitorato quattro componenti del sistema immunitario: anticorpi, cellule B che producono più anticorpi secondo necessità; e due tipi di cellule T che uccidono altre cellule infette. L'idea era di costruire un quadro della risposta immunitaria nel tempo osservando i suoi componenti.

"Se ne guardi solo uno, puoi davvero perdere il quadro completo", ha detto Crotty.

Lui ei suoi colleghi hanno scoperto che gli anticorpi erano durevoli, con modeste diminuzioni da sei a otto mesi dopo l'infezione, sebbene ci fosse una differenza di 200 volte nei livelli tra i partecipanti. Le cellule T hanno mostrato solo un leggero, lento decadimento nel corpo, mentre le cellule B sono cresciute di numero - una scoperta inaspettata che i ricercatori non possono spiegare del tutto.

Lo studio è il primo a tracciare la risposta immunitaria a un virus in modo così dettagliato, hanno detto gli esperti. "Di sicuro, non abbiamo precedenti", ha detto Gommerman. "Stiamo imparando, penso per la prima volta, alcune delle dinamiche di queste popolazioni nel tempo".

Le preoccupazioni sulla durata dell'immunità al coronavirus sono state innescate principalmente dalla ricerca sui virus che causano il raffreddore comune. Uno studio citato frequentemente, condotto da Jeffrey Shaman della Columbia University, ha suggerito che l'immunità potrebbe svanire rapidamente e che potrebbero verificarsi reinfezioni entro un anno.

"Quello di cui dobbiamo essere molto consapevoli è se la reinfezione sarà o meno un problema", ha detto Shaman. "E quindi vedere questo tipo di risposta persistente e robusta, almeno a queste scale temporali, è molto incoraggiante." Finora, almeno, ha osservato, le reinfezioni con il coronavirus sembrano essere rare.

La durata esatta dell'immunità è difficile da prevedere, perché gli scienziati non sanno ancora quali livelli di varie cellule immunitarie sono necessari per proteggersi dal virus. Ma gli studi finora hanno suggerito che anche un piccolo numero di anticorpi o di cellule T e B potrebbe essere sufficiente per proteggere coloro che si sono ripresi.

I partecipanti allo studio hanno prodotto quelle cellule in quantità consistenti, finora. "Non c'è alcun segno che le cellule di memoria stiano improvvisamente precipitando, il che sarebbe piuttosto insolito", ha detto Iwasaki. "Di solito, c'è un lento decadimento nel corso degli anni."

Ci sono alcune prove emergenti che le reinfezioni con i comuni coronavirus del raffreddore sono il risultato di variazioni genetiche virali, ha osservato Bhattacharya, e quindi tali preoccupazioni potrebbero non essere rilevanti per il nuovo coronavirus.

"Non credo che sia una previsione irragionevole pensare che questi componenti della memoria immunitaria dureranno per anni", ha detto.